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Algeria’s women quietly advance in careers and society

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  • Algeria’s women quietly advance in careers and society

    Female university students in Algiers waiting for a bus

    ALGIERS, May 25 — In this tradition-bound nation scarred by a brutal Islamist-led civil war that killed more than 100,000, a quiet revolution is under way: women are emerging as an economic and political force unheard of in the rest of the Arab world.

    Women make up 70 percent of Algeria’s lawyers and 60 percent of its judges. Women dominate medicine. Increasingly, women contribute more to household income than men. Sixty percent of university students are women, university researchers say.

    In a region where women have a decidedly low public profile, Algerian women are visible everywhere. They are starting to drive buses and taxicabs. They pump gas and wait on tables.

    Although men still hold all of the formal levers of power and women still make up only 20 percent of the work force, that is more than twice their share a generation ago, and they seem to be taking over the machinery of state as well.

    “If such a trend continues,” said Daho Djerbal, editor and publisher of Naqd, a magazine of social criticism and analysis, “we will see a new phenomenon where our public administration will also be controlled by women.”

    The change seems to have sneaked up on Algerians who for years have focused more on the struggle between a governing party trying to stay in power and Islamists trying to take that power.

    Those who study the region say they are taken aback by the data but suggest that an explanation may lie in the educational system and the labor market.

    University studies are no longer viewed as a credible route toward a career or economic well-being, and so men may well opt out and try to find work or to simply leave the country, suggested Hugh Roberts, a historian and the North Africa project director of the International Crisis Group.

    But for women, he added, university studies get them out of the house and allow them to position themselves better in society. “The dividend may be social rather than in terms of career,” he said.

    This generation of Algerian women has navigated a path between the secular state and the pull of extremist Islam, the two poles of the national crisis of recent years.

    The women are more religious than previous generations, and also more modern, sociologists here said. Women cover their heads and drape their bodies with traditional Islamic coverings. They pray. They go to the mosque — and they work, often alongside men, once considered taboo.

    Sociologists and many working women say that by adopting religion and wearing the Islamic head covering called the hijab, women here have in effect freed themselves from moral judgments and restrictions imposed by men. Uncovered women are rarely seen on the street late at night, but covered women can be seen strolling the city after attending the evening prayer at a mosque.

    “They never criticize me, especially when they see I am wearing the hijab,” said Denni Fatiha, 44, the first woman to drive a large city bus through the narrow, winding roads of Algiers.

    The impact has been far-reaching and profound.

    In some neighborhoods, for example, birthrates appear to have fallen and class sizes in elementary schools have dropped by nearly half. It appears that women are delaying marriage to complete their studies, though delayed marriage is also a function of high unemployment. In the past, women typically married at 17 or 18 but now marry on average at 29, sociologists said.

    And when they marry, it is often to men who are far less educated, creating an awkward social reality for many women.

    Khalida Rahman is a lawyer. She is 33 and has been married to a night watchman for five months. Her husband was a friend of her brother’s who showed up one day and proposed. She immediately said yes, she recalled.

    She describes her life now this way: “Whenever I leave him it is just as if I am a man. But when I get home I become a woman.”

    Fatima Oussedik, a sociologist, said, “We in the ’60s, we were progressive, but we did not achieve what is being achieved by this generation today.” Ms. Oussedik, who works for the Research Center for Applied Economics and Development in Algiers, does not wear the hijab and prefers to speak in French.

    Researchers here say the change is not driven by demographics; women make up only a bit more than half of the population. They said it is driven by desire and opportunity.

    Algeria’s young men reject school and try to earn money as traders in the informal sector, selling goods on the street, or they focus their efforts on leaving the country or just hanging out. There is a whole class of young men referred to as hittistes — the word is a combination of French and Arabic for people who hold up walls.

    Increasingly the people here have lost faith in their government, which draws its legitimacy from a revolution now more than five decades old, many political and social analysts said. In recent parliamentary elections, turnout was low and there were 970,000 protest votes — cast by people who intentionally destroyed their ballots — nearly as many as the 1.3 million votes cast in support of the governing party.

    There are regular protests, and riots, all over the country, with people complaining about corruption, lack of services and economic disparities. There are violent attacks, too: bombings aimed at the police, officials and foreigners. A triple suicide bombing on April 11 against the prime minister’s office and the police left more than 30 people dead.

    In that context, women may have emerged as Algeria’s most potent force for social change, with their presence in the bureaucracy and on the street having a potentially moderating and modernizing influence on society, sociologists said.

    “Women, and the women’s movement, could be leading us to modernity,” said Abdel Nasser Djabi, a professor of sociology at the University of Algeria.

    Not everyone is happy with those dynamics. Some political and social analysts say the recent resurgence in radical Islamist activity, including bombings, is driven partly by a desire to slow the social change the country is experiencing, especially regarding women’s role in society.

    Others complain that the growing participation of women in society is a direct violation of the faith.

    “I am against this,” said Esmail Ben Ibrahim, an imam at a neighborhood mosque near the center of the city. “It is all wrong from a religious point of view. Society has embarked on the wrong path.”

    The quest for identity is a constant undercurrent in much of the Middle East. But it is arguably the most complicated question in Algeria, a nation whose borders were drawn by France and whose people speak Berber, Arabic and French.

    After a bitter experience with French occupation and a seven-year revolutionary war that brought independence in 1962 at the cost of hundreds of thousands of lives, the leaders here chose to adopt Islam and Arab identity as the force to unify the country. Arabic replaced French as the language of education, and the French secular curriculum was replaced with a curriculum heavy on religion.

    At the same time, girls were encouraged to go to school.

    Now, more than four decades later, Algeria’s youth — 70 percent of the population is under 30, researchers said — have grown up with Arabic and an orientation toward Middle Eastern issues. Arabic-language television like Al Jazeera have become the popular reference point, more so than French television, observers here said.

    In the 1990s radical Islamist ideas gained popular support, and terrorism was widely accepted as a means to win power. More than 100,000 people died in years of civil conflict. Today most people say the experience has forced them to reject the most radical ideas. So although Algerians are more religious now than they were during the bloody 1990s, they are more likely to embrace modernity — a partial explanation for the emergence of women as a societal force, some analysts said.

    That is not the case in more rural mountainous areas, where women continue to live by the code of tradition. But for the time being, most people say that for now the community’s collective consciousness is simply too raw from the years of civil war for Islamist terrorists or radical Islamic ideas to gain popular support.

    There is a sense that the new room given to women may at least partly be a reflection of that general feeling. The population has largely rejected the most radical interpretation of Islam and has begun to return to the more North African, almost mystical, interpretation of the faith, sociologists and religious leaders said.

    Whatever the underlying reason, women in the streets of the city are brimming with enthusiasm.

    “I don’t think any of this contradicts Islam,” said Wahiba Nabti, 36, as she walked through the center of the city one day recently. “On the contrary, Islam gives freedom to work. Anyway it is between you and God.”

    Ms. Nabti wore a black scarf covering her head and a long black gown that hid the shape of her body. “I hope one day I can drive a crane, so I can really be financially independent,” she said. “You cannot always rely on a man.”

  • #2
    Algeria’s Women Quietly Advance in Careers and Society

    Wow - I didn't know a lot of this stuff... I hope the women in the other Arab countries start movin' like the Algerians...


    • #3
      Bravo al-azma telid lhimma or aicha khir men ayash?


      • #4

        In a region where women have a low public profile, Algerian women are visible everywhere.
        Denni Fatiha is the first woman to drive a large city bus in Algiers.


        • #5

          Women make up 70 percent of Algeria’s lawyers and 60 percent of its judges.
          Mostly women work at the General Office of Lawyers.


          • #6

            Students at the University of Science, Economics and Management in Algiers.


            • #7

              Women dominate medicine.
              Dr. Rahebi Fadila, left, with a nurse in the Chahrazed Health Clinic in Chéragas, a suburb of Algiers.


              • #8

                Soumeya Messous, a traffic officer for nine years.


                • #9

                  Fatima Hamlaoui, a gas station attendant.


                  • #10

                    Not everyone in Algeria is happy with the new dynamics.
                    Some analysts say that a recent resurgence in radical Islamist activity
                    is driven partly by a desire to slow the social change in the country,
                    especially regarding women’s role in society.


                    • #11
                      excellent article and photos!


                      • #12
                        Wow... i've never seen a hijabi bus driver before!

                        May Allah protect all women from these psychotic men that want to keep us locked at home. May our society become increasingly dependent on women in all aspects.


                        • #13
                          Ameen BB


                          • #14
                            Nadjia Bouaricha :

                            Mardi 14 août 2007 -- Depuis la nuit des temps, le monde n’a eu de cesse de parquer la femme dans un rôle, une image ou une fonction. Bien des siècles sont passés et au cours desquels la femme a montré sa capacité à camper des rôles qui traditionnellement sont réservés aux hommes.

                            C’est ainsi que l’histoire a été marquée par des reines puissantes, des guerrières farouches et des politiciennes redoutables. Aujourd’hui et à l’aube du IIIe millénaire, la moitié du genre humain qu’est la femme a su, à travers des combats incessants, se faire une place dans le sacro-saint cercle des hommes. Elle est arrivée à s’introduire dans des métiers jugés jadis contraignants donc exclusivement masculins. l ’image de la femme active n’étant plus ce qu’elle était avec la société qui a appris à s’ouvrir parfois malgré elle, l’on assiste à un phénomène de féminisation des métiers de défense et de sécurité. Elles sont de plus en plus nombreuses, aujourd’hui, à tenter la vocation de policier ou de gendarme. Les Algériennes, comme leurs semblables du monde entier, ont compris que la clé de leur émancipation réside dans leur détermination à braver les interdits et mettre leur compétence à l’épreuve.

                            Un pari réussi, puisqu’elles ont conquis des terrains parfois fermés et souvent misogynes, faisant de leur présence un acquis pas seulement pour les femmes mais pour le bien de tous dans l’objectif de mettre de l’équilibre dans une société qui est longtemps restée unijambiste. Se réclamant héritières de leurs aïeules qui ont combattu côte à côte avec leurs frères pour la libération de leur pays, les femmes algériennes, qui se sont enrôlées dans les rangs de la police et de la gendarmerie, ont pris la revanche des anciennes combattantes qui, au lendemain de la libération, ont été sommées de retourner à leurs fourneaux. Nous nous sommes approchés de ces femmes courage qui ont rêvé un jour de porter l’uniforme et ont fini par porter sans le savoir l’espoir d’une société qui tend à s’accepter en reconnaissant sa moitié et rejetant ses tourments convulsifs de société inhibirice.

                            Elles sont 4986 en uniforme bleu

                            Qu’elles soient dans la police, dans la gendarmerie ou dans l’armée, les femmes en uniforme sont arrivées à mettre le holà à une soi-disant supériorité masculine. Elles ont réclamé une égalité qu’elles ont pu arracher à mesure d’épreuves surmontées d’abord dans les écoles de formation, puis sur le terrain dans l’exercice de leur métier. Les Algériennes sont de plus en plus nombreuses à prétendre à une carrière dans les rangs de la Sûreté nationale. Qu’elles soient non bachelières, bachelières ou encore licenciées, voire plus, elles se dirigent chaque année en nombre proposer leur candidature pour intégrer ce corps qui a appris au fil des années à accepter leur frêle corps vêtir l’uniforme bleu. Les dernières statistiques font état d’un recrutement féminin en hausse avec 8428 employées dont 4986 policières, 1073 en formation (1000 à l’école de Aïn Benian et 73 à l’école des officiers de police) et 3852 agents assimilés. De 933 recrues en 1989, le recrutement féminin évolue crescendo, en passant chaque année à une moyenne plus importante. Sur les 4986 femmes actives sur un effectif global de 111 000 policiers, le plus haut grade atteint par une femme policier est celui de commissaire divisionnaire, c’est aussi le plus haut grade de la police. Mme Mazouni a été la première femme à tenter l’aventure en rejoignant la police en 1974.

                            « L’intégration des femmes s’est faite de manière graduelle, qu’elles soient dans les services administratifs, dans les brigades d’intervention, ou dans le travail en immersion, les femmes ne sont pas vues comme appartenant à un autre sexe, elles sont perçues comme des collègues et partenaires de travail et cela ne pose aucun problème », explique Djamel Oufighou, directeur du recrutement à la Sûreté nationale. Depuis 1989, date de l’ouverture du corps de la police au recrutement massif de l’élément féminin, la police a fait sa mue vers une institution ouverte comptant sur ses deux composantes. « Durant la période pénible du terrorisme, nous n’avions pas perçu le recrutement des femmes comme recrues d’un autre genre, mais comme un apport et soutien pour le combat contre le terrorisme. Nous étions tous policiers et tous engagés dans la lutte et avec la même abnégation », explique Djamel Oufighou qui note que le rapport de collègue prime dans la police sur tout autre rapport avec comme base relationnelle la discipline et le respect mutuel.

                            Les femmes bénéficient toutefois d’un traitement non pas de faveur mais d’égards par rapport à leur condition sociale. Elles ne sont pas mutées comme les hommes loin de leur lieu de résidence et ne sont pas de garde la nuit. « Il y a certaines conditions que nous sommes tenus de respecter, notamment faire en sorte qu’une mère soit plus présente avec ses enfants », fait remarquer notre interlocuteur de la direction du recrutement. Le commissaire Hadj Ziane, commandant le groupement de la circulation routière, estime pour sa part que le recrutement de l’élément féminin est réellement une chance car « elles font preuve de beaucoup de sérieux ». Le même responsable soutient, en outre, qu’au niveau des carrefours, il est plus facile de fouiller une femme suspecte par une femme que par un homme.

                            200 femmes ont embrassé la carrière de gendarme

                            Si dans le corps de la police le recrutement féminin remonte à plus de deux décennies, dans le corps de la Gendarmerie nationale, il eut fallu du temps pour faire accepter leur présence aux côtés des hommes. Ce n’est qu’en 2003 que la 1re promotion de femmes officiers gendarmes a vu le jour ; exception faite de la doyenne des femmes gendarmes, Djaouida Lefqir qui, elle, a été la seule à franchir le maillon de ce corps militaire d’élite en 1985. Aujourd’hui, elles sont 200 femmes à exercer dans la gendarmerie, comme officiers ou sous-officiers, sur un effectif total qui dépasse les 100 000 hommes. « La société a changé, elle connaît des mutations, il est de notre devoir de la suivre. Toutefois, le recrutement des femmes au sein de la gendarmerie n’a pas obéi à une unique tendance moderniste, mais par adaptation au changement du crime. Nous avons enregistré une montée de la délinquance féminine, c’est une des principales motivations du recrutement féminin. La meilleure façon de combattre la femme criminelle, c’est d’avoir une femme gendarme », explique le commandant Kerroud.

                            Ce dernier indique, en outre, que la femme est utile à la fois dans la vie civile que militaire. « Elle fait montre de plus de patience, et elle obéit aux mêmes obligations et devoirs que l’homme. » Notre interlocuteur soutient qu’elle n’est pas soumise à un quelconque traitement de faveur. « Si l’homme doit travailler 24h/24, il n’y a pas de raison qu’elle ne soit pas soumise au même règlement », dira-t-il. Si elle a des spécificités qui nécessitent des congés comme la maternité, cela ne l’empêche pas d’être appelée à avoir les mêmes heures de travail que son collègue homme. Lorsqu’elle est célibataire, elle est appelée à accepter sans rechigner la mutation et l’affectation décidée par sa hiérarchie. « Il reste que nous n’avons pas de femmes dans les services aux frontières, les conditions de vie sont très rudes », souligne le même responsable du service presse du commandement de la gendarmerie, en précisant que cela ne veut pas dire que la femme est incapable de supporter la charge de travail. « Ce sont les conditions de vie et d’installation qui sont inadéquates. »

                            Il est utile de souligner qu’un recrutement massif de l’élément féminin est enregistré dans le service de la police judiciaire, dans les sections de recherche et dans les groupements de wilaya. Répondant à des qualifications précises, le recrutement au sein de ce corps nécessite un niveau universitaire, au minimum un bac+3 années d’université. « Nous tenons à assurer un recrutement de qualité. La gendarmerie n’est pas intéressée d’avoir des femmes pour contrôler la circulation routière. En corps d’élite, la gendarmerie se doit de recruter les élites féminines pour nous accompagner dans la lutte contre la criminalité », explique le commandant Kerroud. Les demandes de recrutement affluent chaque année, de plus en plus nombreuses. « Cela dépasse le nombre de classes pédagogiques », indique notre interlocuteur en soulignant que ces demandes arrivent des quatre coins de l’Algérie, notamment du sud du pays dont Biskra, Adrar et Béchar.


                            • #15
                              Nadjia Bouaricha :

                              Mardi 14 août 2007 -- Sourire éclatant, petite voix doucereuse, il est difficile de voir en, Djaouida Lefqir, un commandant de la Gendarmerie nationale. Et pourtant, elle a été la première à tenter l’aventure sous l’uniforme vert en devenant en 1985 la première femme gendarme.

                              Ce n’est qu’en 2003 qu’elle a été suivie par d’autres femmes qui ont vu en sa personne un exemple à suivre. A 45 ans, mère d’une fillette de 13 ans, Mme Lefqir est fière de raconter ses premiers pas dans la gendarmerie. « J’ai d’abord été recrutée en 1982, suite à quoi j’ai passé trois ans de formation à l’ENITA pour sortir avec un diplôme de technicien supérieur en électronique. On m’a mutée à la gendarmerie », nous dit-elle. Fille de chahid, Djaouida Lefqir a trouvé naturel d’intégrer un corps militaire : « Dès les premiers jours, on m’a acceptée dans ce corps. Je n’ai pas été victime de discrimination. Il faut savoir qu’au niveau de ce corps militaire, il n’y a pas d’officier homme ou femme, mais un officier tout court. » Même si son premier rêve a été de devenir journaliste, le sort a voulu qu’elle devienne gendarme sous les encouragements incessants des membres de sa famille. Elle a pu toutefois allier les deux rêves en devenant à la fois commandant de la gendarmerie et chef de bureau presse et relations publiques au niveau du commandement de la Gendarmerie nationale. Mère de famille exemplaire, Djaouida Lefqir arrive à allier ses deux missions. « J’ai aidé à convaincre beaucoup de jeunes filles à venir à la gendarmerie. Et après leur recrutement, elles me demandent conseil et je suis toujours là pour les guider. »


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